Querido hijo, pensamos que el ADN es un código

Dos semanas después de haber resuelto junto a James Watson la estructura del ADN, Francis Crick escribía a su hijo Michael explicándoselo. Una carta escrita a un chaval de 12 años que se encontraba en un internado y que, además de tener un valor histórico, es realmente divulgativa. Por eso traduzco aquí su contenido.

Según cuenta Nicholas Wade en The New York Times, la carta será subastada el próximo 10 de abril en Christie’s.

19 Portugal Place

Cambridge

19 de marzo de 1953

Mi querido Michael:

Jim Watson y yo hemos hecho un descubrimiento probablemente muy importante. Hemos construido un modelo de la estructura del ácido-des-oxi-ribo-nucleico (léelo cuidadosamente) llamado A.D.N. para abreviar. Recuerda que los genes de los cromosomas -los que portan los caracteres hereditarios- están hechos de proteínas y A.D.N.

Nuestra estructura es muy bonita. Puedes imaginarte el A.D.N. más o menos como una cadena muy larga de la que salen un piezas planas. Estas piezas planas se llaman “bases”. La fórmula es algo así:

Estructura del ADN según Crick

Lo que tenemos son dos de estas cadenas enrollándose la una a la otra -cada una es una hélice- con la cadena, hecha de azúcar y fósforo, en el exterior, y las las bases todas hacia el interior. No dibujo muy bien, pero sería parecido a esto:

Estructura del ADN según Crick

El modelo es mucho más bonito que eso.

Pero lo más emocionante es que mientras que hay 4 bases diferentes, hemos visto que sólo se pueden emparejar de algunas maneras. Las bases tienen nombres. Son Adenina, Guanina, Timina y Citosina. Las llamaré A, G, T y C. Pues bien, los emparejamientos que podemos hacer -en los que una base de una cadena se une a una base de la otra cadena-  son

sólo     A con T

y         G con C.

Por lo que podemos ver, las bases en una cadena pueden estar en cualquier orden, pero si el orden está fijado, entonces el orden en la otra cadena también es fijo. Por ejemplo, imagina que en la primera cadena

tenemos             entonces la segunda debería ser

Emparejamiento de las bases según Crick

Es como un código. Si te dan una serie de letras puedes escribir la otra.

Ahora creemos que el A.D.N. es un código. Esto es, el orden de las bases (las letras) hace a un gen diferente de otro (del mismo modo en que una página impresa es diferente de otra). Ahora podemos ver cómo la Naturaleza hace copias de los genes. Como si las dos cadenas se desenrollaran en dos cadenas separadas, y cada una de ellas hiciera otra cadena que se pegara a ella, entonces como A siempre va con T, y G con C, tendríamos dos copias a partir de una sola.

Por ejemplo

Copia de los genes según Crick

En otras palabras, pensamos que hemos encontrado la base del mecanismo de copia por el que un ser vivo viene de otro ser vivo. La belleza de nuestro modelo es la forma en la que sólo esas parejas pueden ir juntas, a pesar de que podrían emparejarse de cualquier modo si flotaran libremente. Imaginarás que estamos muy emocionados. Mandaremos una carta a Nature dentro de un día o así. Lee esto con cuidado para que lo entiendas. Cuando vengas a casa te enseñaremos el modelo.

Con mucho cariño:

Papá

10 comentarios en “Querido hijo, pensamos que el ADN es un código

  1. Muchas gracias por haber traducido esta carta, que supongo casi nadie la conocía asi, de su puño y letra y con sus propios esquemas. A mi me parece una pequeña joya. Yo misma pujaría por esa carta de Crick si estuviese dentro de mis posibilidades. Pero si yo fuera su hijo o su nieto no me desharía de ella mientras viviese.

  2. Yo tampoco me desharía de una carta así, pero claro, calculan que obtendrán por ella en la subasta entre 1 y 2 millones de dólares…

    Eso sí, el hijo de Crick ha prometido que donará la mitad de los beneficios al Salk Institute para investigación en biología molecular o en neurología, los dos campos de interés de su padre.

  3. Estoy completamente de acuerdo con los demás, es una bonita carta y a la vez una joya. Pero debemos darle el mérito a Rosalind Franklin también, ya que ella lo descubrió primero. Saludos.

  4. Si es así (lo de la donación de lo que obtengan de la subasta) creo que está justificado el sacrificio. Además los herederos siempre pueden hacer una copia fácsimil y todos contentos.

  5. Guau! Ya la han subastado y se han pagado 5.3 millones de dolares por ella! Cuantos grupos de investigacion se pueden financiar con eso?

    Maria

  6. Como educador, pienso, que es una referencia de cómo debemos transmitir a nuestros estudiantes esta informaIción tan estratégicamente importante.
    GRACIAS
    POR LA TRADUCCIÓN Y LOS ESQUEMAS DE SU PUÑO Y LETRA DE ESTE INSIGNE INVESTIGADOR.

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