¿Sobra o falta litio del Big Bang?

Cuando los astrónomos François y Monique Spite calcularon en 1982 la cantidad de litio que había en las primeras generaciones de estrellas de vida larga creadas tras el Big Bang, estoy seguro de que enseguida supieron que tenían un gran problema. ¡Sus datos contradecían la teoría del Big Bang!

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Modelado de la superficie de una estrella antigua pobre en metales (Imagen: Karin Lind y Davide de Martin).

Según esta teoría, pasados los primeros tres minutos, el universo se habría enfriado lo suficiente (a mil millones de grados centígrados) como para que los protones y los neutrones empezaran a poder juntarse, formándose así los primeros elementos ligeros: dos isótopos del hidrógeno, otros dos del helio y, también, dos isótopos del litio. Las cantidades de los isótopos del hidrógeno y del helio en las estrellas más antiguas del universo se ajustan a la teoría, pero a los Spite les salía que había bastante más 6litio del predicho y un poco menos 7litio de lo hipotetizado.

Como siempre que ocurren este tipo de cosas, hay dos posibles explicaciones: bien la teoría está equivocada, bien los datos están mal calculados. Y como no parece que hubiera ningún error en la teoría del Big Bang, había que repasar los datos.

Y eso es precisamente lo que han hecho los astrofísicos. Pero esta vez han utilizado un telescopio mucho mejor, el del Observatorio W. M. Keck, y los nuevos conocimientos que se tienen sobre la física en el interior de las estrellas. Por ello, los datos que el grupo de Karin Lind publicó a principios de agosto son más fiables. Al haber sido capaces de elaborar modelos en tres dimensiones con los datos de las cantidades de metales en la superficie de las estrellas, comprueban ahora que las proporciones y cantidades de los isótopos de litio se corresponden bastante bien con la teoría del Big Bang.

Así que esta duda parece resolverse y como unos de los tres pilares fundamentales de esta teoría es correcto, uno de los astrónomos responsables del descubrimiento de la energía oscura, Nick Suntxeff, se atreve a comentar que la teoría del Big Bang sigue siendo válida.

Referencias:
Spite M, Spite M. Abundance of lithium in unevolved halo stars and old disk stars – Interpretation and consequences. Astronomy & Astrophysics Nov. 1982; 115 (2), 357-66.
Lind K, Melendez J, Asplund M, Collet R, Magic Z. The lithium isotopic ratio in very metal-poor stars. Astronomy & Astrophysics Ag 2013; 554, A96.