Un pH-metro de bigotes

Un grupo de fisiólogos japoneses y estadounidenses han descubierto que los peces gato japoneses Plotosus japonicus son capaces de medir con sus bigotes el pH del agua. Una habilidad que les permite detectar a sus presas en aguas oscuras.

Plotosus japonicus
Primer plano de los bigotes de un ejemplar de Plotosus japonicus (Foto: Kagoshima Aquarium).

Estudiando su sentido del gusto y el olfato, el fisiólogo John Caprio ha descubierto en los bigotes de estos peces unos sensores que, en lugar de detectar compuestos químicos, miden cambios en el pH del agua marina en la que viven. En su laboratorio, comprobaron que cuando los gusanos con los que los alimentan respiran, emiten dióxido de carbono (CO2) y catión hidrógeno (H+). Ambos acidifican el agua y, de este modo, incluso en total oscuridad los peces encuentran su comida.

Lo que es más sorprendente aún, es la precisión de este pH-metro biológico. Según los experimentos que han publicado, los peces gatos son capaces de detectar en el agua de mar cambios de pH menores de 0.1. Como apunta Caprio, su sistema de medida “es tan bueno como los que podemos encontrar en cualquier laboratorio de investigación”.

Claro que este alto grado de precisión se da cuando el pH del agua es de 8,1 a 8,2. Teniendo en cuenta la acidificación del agua de mar causada por el cambio climático, la periodista Rachel Nuwer se hace eco del miedo a que esta especie sea cada vez menos habilidosa a la hora de encontrar su comida.

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