Detectada una nueva adaptación a la malaria

| 18 de enero de 2008 | Investigación

Comparando poblaciones con distinta susceptibilidad a una enfermedad se pueden aprender muchas cosas. La idea es conocer la diferencia por la que unas personas enferman menos que otras: el primer paso para intentar proponer una cura.

FulaniCon esta idea, un grupo de investigadores italianos decidieron comparar cómo afectaba la malaria a cuatro grupos étnicos de Burkina Faso y Mali. Enseguida vieron que uno de ellos, los Fulani, estaban menos afectados por la malaria. El siguiente paso era saber porqué.

No encontraron las típicas variaciones en la hemoglobina, si no una mayor respuesta inmunitaria frente a diversos patógenos, entre ellos Plasmodium falciparum, el parásito causante de la malaria.

Pero esta hiperactividad del sistema inmunitario no es del todo beneficiosa. De hecho, en esta población se dan un gran número de casos de esplenomegalia, diabetes, o pénfigo, enfermedades causadas de manera más o menos directa por una activación exagerada del sistema inmune.

Estudiando más a fondo creen haber descubierto la explicación. Este grupo de personas tiene un déficit en el tipo de linfocitos encargados de suavizar la respuesta inmunitaria. De hecho, en ratones de laboratorio, se habían mostrado resultados muy parecidos: una mayor protección frente a la malaria cuando se evita la reducción de la respuesta inmunitaria.

Por todo esto, los autores proponen que aumentar la respuesta inmune sería muy útil a la hora de tratar la malaria. Es más, uno de los directores del trabajo, Lorenzo Cosmi, me ha comentado que sus observaciones podrían ayudar a mejorar las vacunas contra la malaria. Aumentando la inmunidad, posiblemente mejoraría la efectividad de las vacunas que actualmente se están empleando.

Functional deficit of T regulatory cells in Fulani, an ethnic group with low susceptibility to Plasmodium falciparum malaria. PNAS, doi: 10.1073/pnas.0709969105.

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