Describen la primera proteína fluorescente de un vertebrado

Para los aficionados al sushi, unagi es una deliciosa anguila de agua dulce, pero para el científico japonés Atsushi Miyawaki es además el primer vertebrado en el que se descubre una proteína fluorescente.

Anguilla japonica
Fluorescencia de la Anguilla japonica (Fotografía: RIKEN).

Allá por 2006 Miyawaki asistió a una conferencia en la que Seiichi Hayashi describía una proteína verde fluorescente existente en el músculo de la anguila japonesa (Anguilla japonica). Ya se conocían muchas proteínas fluorescentes, pero en medusas y corales. Nunca antes se había visto ninguna en un vertebrado. Así que Miyawaki, ni corto ni perezoso, se acercó al mercado y compró unas cuantas anguilas. Ya en su laboratorio se quedó maravillado cuando las iluminó y ¡brillaron!

Como científico que es, no se quedó en la anécdota y decidió estudiar tanto sus propiedades como su función.

Su grupo del RIKEN Brain Science Institut en Wako (Japón) acaba de publicar en la revista Cell la estructura de esta proteína. Bautizada como UnaG, esta proteína sólo es fluorescente cuando se encuentra unida a la bilirrubina del músculo. Y aunque no saben si tiene para la anguila alguna utilidad que sea fluorescente, saben ahora que al unirse a la bilirrubina la mantiene dentro del músculo. Esto es beneficioso ya que la bilirrubina actúa como antioxidante, y cuando la anguila nada grandes distancias, sus músculos sufren bastante estrés oxidativo.

Mientras siguen aprendiendo sobre la función de esta proteína, los investigadores tienen en mente utilizarla para el diagnóstico clínico y saber de forma más rápida y precisa que en la actualidad si nos sube la bilirrubina.

Referencia:
Kumagai A, Ando R, Miyatake H, Greimel P, Kobayashi T, Hirabayashi Y, Shimogori T, Miyawaki A. A bilirubin-inducible fluorescent protein from eel muscle. Cell. 2013 Jun 20;153(7):1602-11.